BANGKOK - Pembantu jurulatih ini namanya Ekapol Chanthawong.

Beliau berusia 25 tahun.

Ekapol yang mengetuai 12 pemainnya daripada, pasukan bola sepak, Moo Pa (Wild Boars) memasuki gua di pergunungan Doi Nang Non pada 23 Jun lalu.

Pergunungan yang terletak di sempadan Thailand-Myanmar itu mempunyai banyak air terjun dan gua yang menarik untuk diterokai.

Sepatutnya, pada tarikh kejadian, ketua jurulatih, Nopparat Khanthavong, 37, dipertanggungjawabkan untuk aktiviti itu namun tugas itu diserahkan kepada Ekapol kerana beliau mempunyai temu janji yang tidak dapat dielakkan.

Nopparat sempat memberi nasihat di Facebook milik Ekapol supaya menunggang basikal di bahagian belakang pemainnya “Pastikan kamu menunggang basikal di belakang mereka supaya kamu dapat melihat dan memerhatikan mereka. Jaga diri,” tulis Napparat.

Selepas gagal dihubungi di mana harapan dilihat sudah berakhir, kumpulan diketuai Ekapol itu ditemui dengan selamat oleh dua penyelam pasukan penyelamat.

Itupun selepas sembilan hari mereka dilaporkan hilang.

Riak gembira jelas terpancar pada wajah ibu salah seorang mangsa selepas mengetahui anaknya dan Ekapol ditemui dalam keadaan hidup dan selamat.

Dalam tempoh getir sembilan hari itu, Ekapol memainkan peranan yang cukup besar.

Bayangkan kalau tiada Ekapol, nasib 12 pemain muda tu mungkin nasibnya berbeza.

Pasukan penyelamat mengatakan Ekapol mengajar pemainnya cara meditasi dan menggunakan tenaga secukupnya dalam tempoh terperangkap di dalam gua yang dipenuhi air banjir itu.

Semangat Ekapol bersama mangsa lain

Pada 2003, ibu bapa dan adiknya yang berusia 7 tahun maut akibat wabak penyakit yang berlaku di utara Thailand.

Ekapol anak yatim piatu waktu umur 10 tahun.

Membesar dengan neneknyadi Mae Sai di utara Thailand.

Dia juga ditempatkan di kuil Buddha selama 10 tahun dalam proses menguatkan jiwanya selepas kehilangan kesemua ahli keluarganya.

Pengalaman peritnya mengajar erti ketabahan dalam apa jua kesengsaraan yang dihadapi sejak dari kecil dan semua itu disalurkan kepada 12 anak didiknya itu.

Kawan rapat Ekapol percaya, semangat dan peribadi Ekapol itu disalurkan kepada budak-budak berkenaan.

“Dia amat menyayangi mereka lebih daripada dirinya. Saya tahu dia ajar mereka supaya kuat semangat sama seperti kekuatan semangat yang ada pada dirinya,” kata Joy Khampai.

Waktu pertama kali ditemui pasukan penyelamat, Ekapol antara yang paling lemah. Sebab apa? Sebabnya semua makanan dikongsikan dengan 12 pemainnya.

Ekapol juga sempat menitipkan kata-kata melalui surat memohon maaf buat ibu bapa pemainnya.

Beliau minta maaf dengan seikhlas hati.

Nak tahu apa kata ibu bapa pemain?

Sedikit pun mereka tidak menyalahkan Ekapol, malah amat berterima kasih dan bersyukur kerana Ekapol dapat menjalankan peranan sebaik mungkin.

Mereka juga berjanji akan melayan Ekapol dengan baik selepas diselamatkan nanti.

Jadi, Ekapol adalah wira dalam kes ini.

Tanpa pengalaman kehidupan yang perit di usia setahun jagung, tidak mungkin beliau dapat membimbing pemainnya untuk cekal menempuh dugaan terbesar itu.

Satu dunia sedang memerhati kisah ‘13 hope’ ini.

Kita doakan semuanya selamat.

Thailand jiran kita. Thailand saudara kita.

BIODATA EKAPOL

Nama: Ekapol Chanthawong

Umur: 25

Jawatan dalam Moo Pa: Pembantu jurulatih

Asal: Mae Sai, utara Thailand

Pekerjaan: Pembuat kopi